Interview

Meta Roestenberg en Freddy Rabouw: 'het is een hele eer om de Heineken Young Scientists Award te winnen’

17 augustus 2020

De Heineken Young Scientist Awards worden uitgereikt aan jonge, veelbelovende wetenschappers die door excellent onderzoek een voorbeeldfunctie vervullen voor andere jonge wetenschappers. Twee van de vier winnaars aan het woord:

Meta_Roestenberg_1

Meta Roestenberg

Meta Roestenberg is internist-infectioloog bij het Leids Universitair Medisch Centrum. Ze ontvangt de prijs voor haar onderzoek naar de ontwikkeling van een malariavaccin.

Freddy_Rabouw_1

Freddy Rabouw

Freddy Rabouw is natuurkundige en scheikundige aan de Universiteit Utrecht. Rabouw ontvangt de prijs voor zijn onderzoek naar nieuwe materialen om licht op te wekken, bijvoorbeeld voor zonnecellen of beeldschermen.

Wat betekent het voor jullie om deze prijs te ontvangen?

Freddy: Zowel aan mijn onderzoekswerk aan nanomaterialen als aan het onderwijs bij de departementen scheikunde en natuurkunde beleef ik ontzettend veel plezier. Ik zie de prijs als belangrijke aanmoediging dat dit werk ook wordt gewaardeerd. Ik ben erg dankbaar dat mijn collega-onderzoekers de moeite hebben genomen me hiervoor in het geheim voor te dragen en vereerd dat de jury mij heeft geselecteerd.

Meta: Voor mij is het ook een hele eer. Ik vind het erg bijzonder dat het werk dat je doet door collega’s wordt beoordeeld en het zodanig goed vinden dat ze daar een prijs voor willen geven. Het is fijn om te weten dat collega’s belang hechten aan het onderzoek naar armoede-gerelateerde ziekten, een onderzoeksgebied dat vaak vergeten wordt. Bovendien is de prijstoekenning een grote blijk van erkenning van de wetenschappelijke kwaliteit van dit onderzoek.

Ik mag mezelf ook heel gelukkig prijzen, want ik heb een ontzettend goed team dat mijn passie deelt voor infectieziekten. Zo’n prijs is ook voor hen. Het helpt ons om onze boodschap te vertellen en ik hoop dat we daar anderen mee kunnen inspireren. De steun en erkenning van prijzen zoals deze is belangrijk, omdat het erg lastig is om voldoende geld en middelen bij elkaar te krijgen om dit soort onderzoek te kunnen doen.

Freddy, wat fascineert jou aan licht?

Freddy: Voor mijn onderzoek gebruiken we vaak dure detectoren en camera’s. Het mooie aan onderzoek doen aan/met licht is echter dat we met het blote oog al veel over onze materialen leren. Dit geeft veel voldoening tijdens onderzoek in het lab: je ziet het soms gelijk als je goed bezig bent. Of juist niet. Dit vind ik het mooiste aan mijn werk.

De nanokristallen die jij onderzoekt hebben veel potentie, welke toepassing is het meest interessant voor de maatschappij?

Freddy: Licht is enorm belangrijk, niet alleen de zon maar ook kunstmatig licht. Een aanzienlijk deel van ons energieverbruik gaat eraan op. Maar we krijgen hier veel voor terug. Zonder kunstmatige verlichting zou het leven vrijwel stilstaan na zonsondergang. Het type nanokristallen waaraan ik werk is een aansprekend voorbeeld van de mogelijkheden van nanotechnologie. Ze kunnen in principe alle kleuren van de regenboog genereren, als we ze goed ontwerpen. Wij proberen deze nanokristallen efficiënter te maken, van goedkope en onschadelijke materialen, en met zo mooi mogelijke kleuren. Nuttig voor bijvoorbeeld schermen – die liggen al in de winkel – en lampen, maar in de toekomst wellicht voor lasers en telecommunicatie.

Meta, wist je altijd al dat je je met infectieziekten wilde bezighouden of is dat later gekomen?

Meta: Toen ik geneeskunde ging studeren, wist ik niet zo heel goed wat ik wilde worden. Tijdens mijn stage in diverse ziekenhuizen in Manilla, werd ik vanuit een beschermde omgeving en studentenleven ineens geconfronteerd met een heleboel verdriet en ellende. We hebben ons daar voornamelijk bezig gehouden met gezondheidzorg voor zeer arme populaties. Je ziet wat de impact is van infectieziekten op de mensen daar, malaria is deel van het dagelijks leven. Toen heb ik besloten ‘ik ga infectioloog worden, ik ga hier iets aan proberen te doen’. Uiteindelijk besloot ik om het onderzoek in te gaan, om zo structureel iets te kunnen betekenen.

Ik vind dat als je onderdeel bent van een wereldwijde community, je ook verantwoordelijkheid hebt voor wat er aan de andere kant van de wereld gebeurt, dus ook voor mensen hun gezondheid elders.  Sterker nog, het zou nog mooier zijn als er uiteindelijk in Afrika een infrastructuur komt met instituten die zelf hun agenda kunnen bepalen en op het zelfde niveau kunnen bijdragen aan nieuwe geneesmiddelen en vaccins die daar prioriteit hebben.

Heineken Young Scientists Award

De Heineken Young Scientists Awards zijn bedoeld als extra stimulans voor het talent van de volgende generatie onderzoekers. De Awards worden tegelijk met de internationale Heinekenprijzen uitgereikt aan jonge, veelbelovende wetenschappers die door excellent onderzoek een voorbeeldfunctie vervullen voor andere jonge wetenschappers.